C’est une partie de l’avion qui suscite toujours un grand intérêt, même chez les enfants qui sont fascinés par elle dès leur premier vol; sans parler de ceux qui aspirent à devenir pilotes de ligne! Le moment est venu de parler du poste de pilotage (cockpit).

Le cockpit est la partie de l’avion qui assure la visibilité à l’avant et sur les côtés et qui abrite les pilotes: à portée de l’équipage assis, le cockpit contient tous les équipements d’affichage, de contrôle et de communication nécessaires aux membres de l’équipage pour faire fonctionner et diriger l’avion au sol et en vol, pour parler aux installations au sol ou à d’autres avions et pour surveiller ou contrôler les systèmes et équipements de bord (moteurs, réservoirs de carburant, climatisation, etc.).

Dans tous les types d’aéronefs, il y a toujours un tableau de bord situé devant les pilotes permettant de visualiser les informations nécessaires à la navigation et au contrôle du vol: sans remonter jusqu’aux frères Wright, dont le Flyer n’avait ni siège ni poste de pilotage (le pilote était simplement perché en plein air entre les lattes et les supports qui constituaient le fuselage de l’avion), le tableau de bord est présent sur les avions depuis les trente premières années de l’histoire de l’aviation.

Sur les premiers avions, la visibilité à l’intérieur du cockpit était bonne, de sorte que le pilote pouvait diriger les manœuvres de décollage et de descente de l’avion en regardant directement à l’extérieur. Dans les années 30, cependant, les tableaux de bord ont été équipés d’une gamme plus large d’instruments complexes afin que les pilotes puissent voler de nuit et par mauvaise visibilité.

D’autres progrès ont été réalisés dans les années 50, lorsque des instruments ont été introduits pour permettre aux avions d’atterrir dans de mauvaises conditions météorologiques. Ainsi, au fil du temps, les outils mis à la disposition des pilotes se sont multipliés, offrant une fonctionnalité et une autonomie supérieures à celles de l’environnement extérieur.

L’ergonomie, un facteur clé dans l’évolution du poste de pilotage

En tant qu’interface vitale entre un aéronef et son équipage, le cockpit d’un aéronef moderne doit fournir – instantanément et de manière pratique – toutes les informations dont l’équipage a besoin pour évaluer l’état de l’avion et prendre les mesures appropriées, quelles que soient les circonstances.

C’est pourquoi nous pouvons dire que le cockpit est le véritable cerveau d’un avion qui permet au pilote d’utiliser ses sens, son cerveau et ses mouvements pour contrôler une machine extraordinairement complexe comme l’avion dans un environnement auquel l’homme n’est pas naturellement habitué.

Le cockpit doit donc offrir un environnement confortable, car c’est le bureau où travaille le pilote: l’ergonomie du cockpit contribue naturellement au confort et à la performance de l’équipage. Les facteurs à prendre en compte sont également: la possibilité d’atteindre les commandes sans effort depuis une position assise; la visibilité des instruments de vol sans effort excessif; une visibilité minimale à l’extérieur du cockpit; une communication orale facile à l’intérieur du cockpit.

Les éléments du cockpit

Bien qu’il y ait des variations importantes dans la disposition du poste de pilotage d’un avion à l’autre, les composants les plus courants d’un cockpit d’avion sont plus ou moins toujours les mêmes:

 le tableau de bord;
 les panneaux latéraux, situés de part et d’autre des sièges des pilotes et sous le pare-brise latéral, servent – comme toutes les autres surfaces supplémentaires – à afficher des informations et à accueillir le nombre croissant de commandes des aéronefs;
 le système de pilotage automatique;
 plus bas se trouve l’unité de contrôle du moteur;
 les écrans indiquant l’horizon artificiel (indicateur d’attitude) et l’état des moteurs;
 les sièges de pilote et de copilote;
 le manche à balai (guidon ou volant) ou le minimanche (joystick), selon le modèle d’avion;
 un palonnier.

La numérisation des données physiques nécessaires au contrôle du vol et à la navigation, ainsi qu’à des fins opérationnelles et informationnelles plus générales, a entraîné un profond changement dans les cockpits des avions depuis les années 70. Grâce aux progrès de l’électronique et de l’informatique, les données peuvent désormais être converties du format analogique au format numérique, traitées par des ordinateurs et affichées sur des écrans dans le poste de pilotage.

L’avenir de l’aviation verra sans doute de plus en plus d’instruments dans le cockpit, mais, au fil du temps, ceux-ci seront probablement plus évolués, plus faciles à lire et à utiliser. Le cerveau des avions deviendra également plus intelligent, tout comme d’autres moyens de transport tels que les voitures le sont aujourd’hui.